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2016年10月24日 (月)

ボルティモアで緊急避難。

先日、メリーランド州に出張した際、ボルティモアのホテルでちょっとした騒ぎがありました。地元消防とホテルとの対応で事なきを得て、先進国でよかったなと感じると同時に、英語がわからないと危ないな、と感じました。

事件発生は深夜、私は翌朝の早朝便でヒューストンに帰るという、その前夜の深夜でした。午前12時半ごろ、火災警報がけたたましく鳴り響きました。そして警報が止まる様子がありません。私はおそらく故障かなにかだろうと、本当に危機的状況ならさらに何らかの動きがあるだろうと高をくくって耳を塞いでベッドで寝ていました。これまで滞在してきたインドネシアやマレーシアのホテルでは警報が鳴ることは日常茶飯事で、多くは故障やいたずらだったので、アメリカでも同じなんだろうと思ってたわけです。

午前1時ごろ、まだ警報は鳴り続けていましたが、今度は部屋のドアを激しくノックする音が。そしてドアが開き「Fire Marshall!」という叫び声。ドアにはキーチェーンをしてましたので消防士は中に入れません。そしたらもうなんだか消防士は大慌てで、声を荒げ、キーチェーンを切ろうとしています。これは尋常ではないと悟り、ようやく服を着てドアに向かいました。ドアの外には酸素ボンベを背負い酸素マスクをした消防士。そのまま、近くにあって唯一手が届いた車の鍵だけをもってすぐに部屋をでました。

6階の私の部屋から非常階段を使い地階に向かいます。非常階段の各階に消防士はいますが、宿泊客はいません。どうやら皆様避難していたようです。

で、、地階から外にでると尋常でない数の消防車、はしご車、そして数十人の消防士がうごめいていました。消防士の半数以上が、酸素ボンベとマスクを装備しています。避難している宿泊客は本当に着の身着のままという人がほとんど。なんだか大変なことが起こった雰囲気です。もしかして火の手がもうもうとあがっているかも、と思い、建物を見上げましたが特に変わった様子はありません。しばらく建物を見ているうちに、外はとても寒いことに気が付きました。摂氏10度前後だったと思います。

一体なんなのかと、宿泊客の間でも良く判りません。と、消防士の一人が、説明するから集まってください、という旨のことを話しながら歩いてきました。気が付いた宿泊客がその消防士を取り囲みます。私も一番前で説明を訊きました。曰く、ホテルの地下にあるボイラーが不完全燃焼により一酸化炭素を排出し、それが空調ダクトを伝わって全館に流入した、現在の濃度は人間が8時間吸入すれば死に至る濃度であり、現在ホテル全員を避難させたうえで各階順番に換気をしているところである、各階、各部屋全ての換気を行い、すべての部屋の一酸化炭素濃度が規定値以下になれば皆さんは部屋に戻れるが、これはすぐに済む作業ではないのでご理解いただきたい、ということでした。

つづいてすぐに、ホテルの授業員から、他のホテルに移りたい方は当ホテルが手配し送迎を行う、また、早朝発の飛行機便の方は空港への送迎と、部屋に残した荷物の発送をホテルが行うから申し出てください、と、アナウンスがありました。

この時に気が付いたのですが、自分で勝手に車を運転してこの場を離れることは厳しく禁止されているようでした。ホテル敷地の出口はひとつしかなく、そこには何台もの消防車がバリケードのように止まっています。この点については宿泊者もなにも文句を言いませんし、だれも自分でよそに行こうとしません。おそらく、一酸化炭素中毒の被害を管理するためなのでしょう。

しばらくすると、ホテルロビーへの入館を許可されました。ソファーがありコーヒーがあり、なにより暖かいのでとても助かります。待っていると、消防責任者のジョン(だったかな?)から逐一進行状況の報告があります。宿泊客は100人ほどいましたが、落ち着いて過ごすことができました。私はスマホを持ってでなかったことをとても後悔しました。

ロビーを見渡すと、東洋人は私と私の会社の日本本社から来た方と、中国人夫婦の4人しかいませんでした。日本から来た会社の方に、どの程度状況を把握しているか訊いてみましたが、何が起こったか全く把握していませんでした。しばらくすると中国人夫婦の旦那さんが私に「中国人?」と英語で訊いてきて、違うと答えると、英語で「火事?」と訊いてきました。ロビーに入って、報告も何回かうけたころでしたが、状況を把握してないようでした。知ってる限りを彼に英語で説明しました(周りのアメリカ人も頷いてました)。こういう時に状況が判らないのはさぞ不安だったでしょう。

最初の状況説明から約2時間後の午前3時に、ようやく部屋に戻って良い旨、指示ありました。当初の説明からすると、意外と早く部屋に戻れた気がして、ようやく安堵しました。まあ、実際は、その日は朝4時に起きて5時に空港に行く予定だったので、そのまま起きてました。

こうしてホテルと消防当局のお蔭で、安全無事にすごせました。先進国でよかったと本当に思います。また、中国人夫婦のことを考えると、こうした時に英語が判らないと状況把握の説明を聞く緒にもつけず、安全保障上危険なことになることを感じました。ともかく無事でよかったです。

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